Los vélites. Los más jóvenes y los más pobres.

Durante el periodo republicano de Roma solo los ciudadanos de pleno derecho formaban parte de sus legiones. Los reclutas se clasificaban en función de su edad, nivel económico y condiciones físicas, entre ellos los más jóvenes y pobres formaban la infantería ligera romana, los vélites.

Jóvenes de entre 17 y 25 años, no llevaban más armadura que un yelmo de cuero, normalmente se cubrían con una piel de lobo o de oso. Portaban varias jabalinas pequeñas, de entre 80 y 120 cm, de similar funcionamiento a los pilum, se diseñaban para que al impactar se doblaran. De esta manera el enemigo no podía devolverlas y clavadas en los escudos resultaban muy molestas, llegando incluso a inutilizarlos. Como buena infantería ligera también llevaban un arma cuerpo a cuerpo por lo que pudiera pasar, de forma habitual se trataba de un gladius hispaniensis (espada hispánica) que era la espada “reglamentaria” de las legiones romanas o una espada de antenas, en ocasiones un simple puñal (pugio).

De izquierda a derecha:
Hastati, Velite, Triari, Princeps

Llevaban también un escudo redondo de madera reforzado el borde con metal.Su función era la de destrozar la moral enemiga, a pesar de no tener tanto alcance como los honderos o los arqueros una descarga a corta distancia de sus jabalinas era muy peligrosa, debido al mayor tamaño de sus proyectiles. También se podían utilizar para pequeñas escaramuzas y reconocimiento así como para perseguir al enemigo en retirada.

Componían la primera línea de las legiones romanas, detrás de ellos formaban los hastati, infantería media, también ciudadanos pobres. Más atrás los princeps, mejor protegidos y armados y con más experiencia y como última línea los triarios, la infantería pesada de élite. En las fases iniciales de la batalla lanzaban sus jabalinas al enemigo y después se retiraban a cubierto para que la infantería de melé realizara su trabajo.

Los vélites desaparecieron con las reformas de Cayo Mario en el 107 a.C. y su función en combate la asumió la infantería auxiliar.

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